Khaled se despierta temprano. La mayoría de las personas en el campo de refugiados de Polikastro en el norte de Grecia lo hacen, las tiendas se vuelven demasiado calurosas para dormir después del amanecer.

Pero Khaled se levanta con un propósito: él tiene que ir a trabajar, una de las pocas personas en el campo que lo hacen. Comienza a preparar el puesto de falafel que tiene en la esquina de la tienda de una estación de servicio, al lado de la cual se encuentra el campo de refugiados, y que se extiende por el estacionamiento y los espacios circundantes.

Al otro lado del campo, una familia también se despierta temprano. Después de que el hijo mayor llegue a la cocina para traer la masa, la familia pasará las próximas dos horas cocinando pan plano en un horno improvisado al aire libre, en una bandeja sobre una fogata, justo a la salida de su tienda.

Juntos, preparan el arrollado de falafel más barato del país: 1 EUR cada uno. Los sándwiches ofrecen a los refugiados un descanso económico de las raciones de comida completamente insípida que normalmente reciben. Los voluntarios que trabajan en los campos también son clientes regulares.

El puesto de falafel casi no genera ingresos. “Por cada 100 sándwiches vendidos, la ganancia neta es de 3 EUR o 4 EUR”, me cuenta Khaled. Él prepara sándwiches, dice, “como un servicio para las personas de aquí”. Pero también existe otro motivo: trabajar gratis es mejor que la inactividad de los largos días. “De otra forma, te vuelves loco”, dice.

Khaled prepara falafels en el campo de EKO station.
Image: Mohamed El Dahshan

Trabajar para subsistir

La creación de puestos de trabajo en los campos de refugiados no es un lujo. Es una necesidad.

“Si no conseguimos trabajo pronto, los refugiados comenzarán a recurrir al robo, principalmente a las otras familias. Luego, tal vez, a las personas de afuera”, explica Anas, un graduado en ingeniería, que sufre la ociosidad de la espera.

De pie alrededor de una fogata en una noche fresca en el campo, todos estamos de acuerdo. Aunque las personas puedan recibir la ingesta calórica necesaria y, algunos, ropa y zapatos (que generalmente no les queda bien) de las distribuciones que ofrecen las ONG y los voluntarios independientes, muchas de las necesidades básicas no están cubiertas y no existe ningún mecanismo para cubrirlas o para ofrecer ayuda financiera de algún tipo.

Los intentos de los voluntarios ad hoc para otorgar a los refugiados crédito para llamadas telefónicas o conectividad a Internet, el sustento en línea para conectarse con el mundo afuera de sus campos, son heroicos pero totalmente insuficientes. Recurrir a las desbordadas ONG para obtener una simple caja de jugo para un niño o reparar un par de anteojos rotos o conseguir tiras reactivas de glucosa es tedioso e interminable, y los refugiados necesitan satisfacer sus necesidades y las de sus familias.

Campos de refugiados con una economía magra

En todos los campos de refugiados de Grecia, la historia es bastante similar. Algunos refugiados han establecido la rutina de caminar algunos kilómetros hasta el pueblo más cercano, comprar en los supermercados los artículos más requeridos en el campo y revenderlos con un pequeño aumento de precio. Se instalan pequeños puestos con cigarrillos, vegetales y frutas frescas, galletas, sandalias y Crocs en la entrada del campo.

Un hombre astuto incluso logró encontrar una tienda griega que vende tabaco para shisha, que luego divide y vende en paquetes más pequeños para que resulten más accesibles para los refugiados.

Un par de barberías, que exhiben su oficio con un par de tijeras dibujadas en un trozo de cartón, completan el paisaje del mercado. En un campo, un hombre fabrica una artesanía con desechos metálicos, un corazón con una inicial encerrado en un soporte de madera, que probablemente será elegido como un recuerdo por algún voluntario extranjero.

Un lugar al que nadie quiere llamar hogar

En efecto, esta es la suma total de la economía del campo, y es tan magra que apenas alcanza para cubrir las necesidades de los residentes. Y las razones para esto son muchas. Algunas son obvias.

Primero, hay una pequeña suma de ingresos disponibles para los refugiados: a medida que su estadía en Grecia se extiende, los pocos y preciados ahorros que han logrado conservar después de un largo viaje, la explotación de los contrabandistas y los ladrones, disminuyen rápidamente.

Luego, está la falta de oportunidades, ya que no poseen las condiciones ni las reglas que les permitan establecer operaciones económicas más complejas. La barrera del idioma les impide formar sociedades con las aldeas y los pueblos griegos de las cercanías, a diferencia de lugares como Jordania, donde los refugiados pudieron incorporarse a la economía local rápidamente.

Aunque también existe la barrera psicológica, que hace que los refugiados mantengan su equipaje desempacado a medias: si desempacaran y establecieran algo más que transitorio, sería un reconocimiento de que su viaje termina allí, al menos por un tiempo. Es una posibilidad que nadie desea enfrentar, aunque suene dolorosamente realista.

En algunos campos, los emprendimientos prosperan

El desarrollo económico del campo es proporcional a su estabilidad. Por ejemplo, el campo de refugiados sirios más grande del mundo, el campo de Zaatari en Jordania,cuenta con casi 3000 negocios, que ofrecen desde pastelería elaborada hasta alquiler de trajes de novia.

Tiendas de los refugiados en el mercado principal del campo de Zaatari.
Image: REUTERS/ Muhammad Hamed

Los productos fabricados en el campo se venden afuera, a jordanos y sirios por igual. Pero Zaatari tiene cinco años, y sus habitantes esperan permanecer allí hasta que las condiciones en Siria les permitan volver a sus hogares. De por sí, el gobierno de Jordania lentamente ha relajado algunas de sus restricciones al trabajo de los refugiados, especialmente ante un acuerdo previo a la guerra con Siria en relación con el intercambio de trabajadores cualificados, y a menudo dejan pasar por alto el trabajo informal.

En Europa, en el escuálido campo la Jungla de Calais, antiguamente en expansión, ubicado sobre la costa noroeste de Francia, los refugiados también habían desarrollado una economía local, luego de darse cuenta de que ya no había esperanzas de cruzar el Canal. Entre las incorporaciones a la economía local del campo, se encontraban panaderías y comedores, talleres de reparación de bicicletas y un baño público, además de almacenes más elaborados que los de los campos griegos. El gobierno francés desmanteló la mayor parte de esto en febrero, y muchos de sus habitantes fueron obligados a reubicarse en otros campos igualmente escuálidos.

Demolición de lo que habían construido los refugiados

Pero los campos griegos son una herida abierta en el corazón de los refugiados. Después del 20 de marzo, fecha fatídica en la que entró en vigor un acuerdo sumamente controvertido que permite el envío de refugiados de regreso a Turquía, todos los refugiados que cruzaron la frontera griega con la esperanza de continuar hacia otros países europeos vieron cómo sus planes eran destruidos por fronteras cerradas y guardias armados.

Por lo tanto, alrededor de 60 000 refugiados se encontraron varados en Grecia, y desde entonces, han vivido en un grupo reducido de grandes campos informales, abrazados a las fronteras del norte del país, al que miran cada mañana con la esperanza de que las puertas se abran y les permitan seguir adelante, pero es en vano.

Cada vez es peor. Después de más de tres meses, durante los cuales los refugiados comenzaron a organizar sus viviendas con la ayuda de voluntarios, estos campamentos informales se han despejado y los refugiados fueron trasladados, en ocasiones por la fuerza, a depósitos manejados por el ejército y a otros edificios marginados donde se levantaron apresuradamente grandes tiendas. Como resultado, los refugiados se vieron forzados a recrear el frágil ecosistema social que habían construido cuidadosamente, y sin la ayuda de los voluntarios extranjeros, que fueron excluidos.

La precariedad de la existencia de los refugiados en Grecia se agrava con el creciente desagrado de las autoridades griegas con respecto a la estadía de los refugiados: los nuevos campos a los que fueron trasladados, incluso más insalubres que el antiguo alojamiento irregular, es una clara señal de que el estado no tiene intenciones de permitirles que obtengan ningún tipo de sustento durante lo que todos esperan que sea una estadía breve. Es improbable que las autoridades griegas permitan a los refugiados más emprendedores establecer algo más formal que un horno para panes planos sobre una fogata.

El hecho de que muchas comunidades de acogida esperen una expulsión rápida de los refugiados es deplorable, pero entendible. Pero la política del gobierno griego de hacer que la vida de los refugiados sea apenas tolerable con la esperanza de que decidan partir voluntariamente es insostenible y, a la vez, terriblemente injusta. Nadie quiere más que se termine la precaria situación de los campos de refugiados que los mismos refugiados.

Una necesidad urgente de soluciones a corto plazo

Mientras que todos consideran soluciones a largo plazo, unos pocos están pensando en las necesidades económicas a corto plazo y una dinámica para los refugiados, aunque estas sean de una preocupación inmediata.

Casi todas las iniciativas para ayudar a los refugiados a obtener trabajo y generar ingresos, que incluyen servicios de búsqueda de empleos, trabajo en línea gradual à la Taskrabbit, o incluso, prepararlos para entrevistas y ayudarlos a redactar un currículum con la esperanza de obtener trabajo en la economía formal, son dirigidas a los refugiados con una condición de residencia más permanente. La brecha en análisis e intervención es enorme.

La participación de los refugiados en la provisión de servicios para su propio campo, a cambio de un sueldo, sería un importante primer paso. Desde cocinar, limpiar o enseñar a los niños, estas funciones deben ser formalizadas y remuneradas, aunque sea por unos pocos meses. De todos modos, perder las esperanzas lleva mucho menos tiempo. Además, formalizar el empleo generaría importantes servicios para los residentes del campo, especialmente la educación para los niños, que no se está ofreciendo para nada, o en algunos casos, solo un par de horas de educación básica a la semana.

Ponerlo en marcha

Aquí surge una importante brecha financiera: ¿de dónde saldrá el dinero? Con la mayor parte de la ayuda ofrecida por voluntarios independientes, que cuentan con un presupuesto ajustado para ellos mismos, es improbable que puedan ofrecer una remuneración financiera sostenible a los refugiados, aunque ofrezcan servicios y funciones vitales. El ACNUR, lamentablemente falto de personal y sobrepasado, nunca podrá controlar las funciones de la nómina salarial.

Los permisos de trabajo temporales que permitan a los refugiados realizar algún trabajo básico, aunque con la barrera del idioma, no hay mucho más para hacer, resolverían una importante parte del problema. Los números en cuestión difícilmente afectarían a la economía local.

Por supuesto que sería mejor un sistema que les ofrezca a los refugiados ayuda en efectivo o cupones para canjear, porque permitiría que las personas obtengan los elementos básicos preservando su dignidad. Sin embargo, las barreras para semejante intervención no son solo reguladoras: con Grecia sumida en su propia crisis económica, es posible que algunos residentes locales perciban a los refugiados que obtengan alguna fuente de ingreso como un precursor para su reasentamiento y, por lo tanto, esto podría generar una reacción innecesaria.

Unos días después de que hablamos, Khaled, el vendedor de falafel, había aumentado los precios, pero como el campo informal al que pertenecía fue removido completamente, también desapareció su pequeño negocio.

De vuelta al principio.

El autor es un Global Shaper en la sede de El Cairo.