Los estudios han demostrado que la calidad de nuestras relaciones puede determinar cuán sanos estamos, cuán bien nos recuperamos de la enfermedad e incluso durante cuánto tiempo vivimos.

Sin embargo, se sabe poco sobre cómo las relaciones afectan el sueño. Esto es especialmente cierto para las personas jóvenes y solteras. Los adolescentes y los adultos emergentes, en particular, generalmente no reciben la cantidad de sueño recomendada y reportan una serie de problemas para dormir, como dificultad para conciliar el sueño y fatiga durante el día.

Los investigadores ahora han comenzado a investigar cómo las relaciones con amigos y familiares afectan el sueño nocturno, especialmente entre los adolescentes y los adultos emergentes.

Los resultados de nuestro estudio reciente con estudiantes de secundaria sugieren que, incluso cuando nos acostamos solos, la compañía que mantenemos durante el día puede determinar qué tan bien dormimos por la noche.

Relaciones románticas y sueño

La mayoría de los estudios previos se han centrado en parejas casadas y adultos.

En un estudio de 78 parejas casadas, estar preocupado por la disponibilidad de un cónyuge estuvo relacionado con más problemas para dormir.

En otro estudio, los investigadores pidieron a 29 parejas que mantuvieran diarios sobre sus experiencias cotidianas de relación y hábitos de sueño. En los días en que las mujeres reportaron interacciones más positivas con su pareja, tuvieron un sueño más eficiente. En otras palabras, tenían un porcentaje más alto de tiempo real de sueño en comparación con la cantidad de tiempo que pasaban acostadas en la cama.

Curiosamente, los hombres también tuvieron un sueño más eficiente cuando sus parejas informaron experiencias de relación más positivas.

Entre los estudiantes universitarios de EE.UU., Una sensación general de seguridad en las relaciones con los demás se relacionó con un sueño menos perturbado, independientemente de si los estudiantes tenían una relación comprometida o no.

Lazos sociales en la universidad

En nuestra investigación, nos enfocamos en cómo las relaciones platónicas en la universidad afectan cuán bien dormían los estudiantes.

En un estudio, preguntamos a más de 900 estudiantes canadienses sobre su vida social durante el primer año de la universidad.

Un año después, los estudiantes que habían informado estar más involucrados en actividades sociales tenían menos problemas para dormir. Tenían menos dificultades para conciliar el sueño y quedarse dormidos durante toda la noche.

Tener una vida social más activa y positiva durante el primer año de la universidad llevó a un mejor manejo del estrés. Eso posteriormente facilitó que los estudiantes se durmieran y permanecieran dormidos toda la noche. Este patrón todavía estaba presente en su tercer año de universidad.

Lo contrario también fue cierto: los estudiantes con menos problemas de sueño durante su primer año de universidad informaron haber hecho más amigos y participar en más actividades sociales un año después.

Resulta que tener un sueño óptimo promueve nuestra capacidad para lidiar efectivamente con el estrés. Eso, a su vez, nos permite estar más comprometidos socialmente con los demás.

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Amigos, familia y dormir entre niños y adolescentes

Muchos estudios piden a los participantes que informen sobre su propio sueño. Pero, ¿se mantiene esta información cuando medimos objetivamente la calidad del sueño?

En un estudio reciente, rastreamos los hábitos diarios de 71 jóvenes estadounidenses durante tres días. Los estudiantes usaron un dispositivo de control del sueño similar a un reloj en su muñeca no dominante. Este dispositivo usa una técnica llamada actigrafía para rastrear la actividad durante toda la noche. Esto eliminó el sesgo involucrado en que las personas nos cuenten sobre su sueño.

Medimos el número total de horas de sueño, el tiempo que tardó en quedarse dormido después de acostarse y el porcentaje real de tiempo que durmió con relación al tiempo que permanecieron en la cama. También pedimos a los participantes que informaran cuánto tiempo pasaron interactuando cara a cara con amigos y familiares.

Los jóvenes se durmieron más fácilmente en los días en que pasaban más tiempo de lo normal interactuando con amigos. Pero les tomó más tiempo quedarse dormidos los días en que pasaban más tiempo del habitual con la familia.

El tiempo que pasa con la familia, específicamente por la noche, puede incluir eventos altamente emocionales, como conflictos entre padres e hijos, quehaceres o discusiones sobre los eventos del día. Estas actividades familiares pueden retrasar el inicio del sueño.

Estábamos particularmente intrigados por las diferencias de edad en estas asociaciones. Los participantes más jóvenes no tenían las mismas experiencias que los participantes mayores con respecto a la eficiencia del sueño.

Los adolescentes mayores - aquellos mayores de 16.3 años - que pasaron varias horas frente a frente con su familia tuvieron un sueño 4 por ciento más eficiente que aquellos que pasaron menos tiempo con su familia. Sin embargo, para niños menores de 12.7 años, el tiempo familiar no afectó el sueño.

Quizás los adolescentes mayores se benefician más de un tiempo familiar más prolongado debido al aumento de los problemas académicos y sociales, que pueden requerir un apoyo familiar adicional.

Mientras tanto, los niños más pequeños que pasaban más tiempo con amigos dormían un 6 por ciento más eficientemente que aquellos que gastaban menos. Puede ser porque esta era es un período crucial de transición, cuando los amigos pueden brindar apoyo emocional y facilitar el desarrollo de la identidad.

Mejorando nuestro sueño

Los adolescentes deben prestar atención a la importancia de sus amistades como un vehículo para el bienestar. Para los niños preadolescentes, adolescentes y adultos emergentes, los amigos ayudan a regular las emociones negativas de una manera que, en consecuencia, mejora la forma en que dormimos.

El sueño deficiente se ha relacionado con una serie de problemas de salud mental y física, incluida la depresión y las enfermedades cardiovasculares.

Se debe alentar a los padres y maestros a que faciliten ambientes que promuevan nuevas amistades entre los jóvenes. Los médicos también pueden obtener información adicional sobre la salud de los adolescentes mediante la evaluación de problemas con amigos y familiares.